福特级航母重大进展:4艘后或被砍,美国海军转造7万吨F-35小航母

福特号航母这是要“成了”?

【每点新防务(1054期)·3月25日】:美国时间2020年3月19日下午5点13分,美国海军CVN-78“福特”号核动力航母在出海测试时,由34舰载机联队的一架F/A-18E“超级大黄蜂”完成了第1000次“先进拦截索(AAG)”的着舰测试。并且在几分钟又,“福特”号航母上的第97舰载机联队一架F/A-18E在“电磁弹射器(EMALS)”的助力下,也成功进行了第1000次电磁弹射测试。这也是“福特”号核动力航母自2017年7月28日以来,达成了该舰的又一个重要里程碑!

福特级航母重大进展:4艘后或被砍,美国海军转造7万吨F-35小航母

在这一次“双1000”里程碑节点达成后,第二天福特号航母又获得了证明甲板操作和航空管制能力的FDC(飞行甲板认证)和CATCC(航母空中交通管制中心)两项认证,可以说2天时间福特号航母就一下子达到了3项重要节点的“里程碑”。并且在2020年1月31日,福特号航母在完成16天的海上舰载机起降测试后,也宣布获得了“飞机兼容性测试”。这个能力的具备,使得福特号航母未来将不仅仅具备使用F/A-18E/F舰载战斗机的能力,同时还具备利用电磁弹射放飞和先进拦阻系统回收E-2D“高级鹰眼预警机”、C-2A“灰狗”舰载运输机、T-45舰载教练机等其他航母辅助飞机型号的能力。

福特级航母重大进展:4艘后或被砍,美国海军转造7万吨F-35小航母

可是即便福特号航母在进入2020年后表现出色、接连达成多个测试重要“里程碑”节点——特别是电磁弹射放飞舰载机和使用先进拦阻系统回收舰载机的“双1000”关键节点的达成,这可是福特号航母自从2017年服役后至今都故障率超高的子系统,也是最引人关注的航母作战子系统。但伴随着福特号航母在逐渐摆脱前两年故障频频、难以形成战斗力的困境时,美军高层却在犹豫是否取消已经开工的4艘“福特”级航母之后的建造计划。

福特级航母重大进展:4艘后或被砍,美国海军转造7万吨F-35小航母

这种论调也是因为该级首舰福特号航母表现不佳,服役近3年依旧未能形成完整战斗力,全舰多个重要子系统都存在故障或缺陷,导致福特号的花销成本在超过130亿美元后,如今依旧在向国会要钱修复或更新舰上的故障。这就导致美国海军在为了保障更为重要的“哥伦比亚”级战略核潜艇的建造计划时,不得不考虑“砍掉”花钱没头的“福特”级核动力航母来止损。提前规划下一种比“福特”级超级航母小、但比两栖攻击舰大的新型航母,主要依靠F-35C舰载机为作战武器的新型“闪电航母”!

“福特”号航母的困境

其实美国海军之所以有了“砍掉福特,另造新舰”的想法,就是因为“福特”级航母用了太多尖端新科技,并且还没有经过长时间测试与验证,甚至还有不少技术只达到了“样机”阶段,还远远谈不到“成熟”。当然,美国海军有着几十年规划、设计和建造航母的丰富经验,在“福特”级航母的总体方案前期论证时,紧紧围绕任务需求对新一代航母作战能力、生存能力、适应性、未来改装、降低全寿期费用等核心问题进行了研究,从而能够更早地开发新技术和解决关键技术难题,保证“福特”级航母获得所需能力,尽可能避免因技术原因导致建造进度拖后腿的情况出现。

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而为了达到这个目的,美国海军没有“冒险”为福特级航母采用与朱姆沃尔特级驱逐舰一样的“综合电力推进系统”,而是依旧采用了成熟的机械推进系统,但为后续升级为综合电力推进系统留了一手。此外,美国海军怕因为新技术成熟度不够,有不少系统依旧沿用了费效比高的成熟、但性能有些许落后的技术。使得福特级的关键系统采用新技术的数量从16项,削减至14项。并且在建造“尼米兹”级航母最后一艘“布什”号时,还有意将其作为制造“福特”级航母新技术、新工艺、新材料的试验对象,积累了大量建造数据和建造方案,为新型“福特”级航母首舰能够迅速下水、舾装到服役,提供了有力保障。

福特级航母重大进展:4艘后或被砍,美国海军转造7万吨F-35小航母

可即便美国海军如此小心翼翼地打造着新一代“超级航母”,但是最终结果却并不理想。2002年,时任国防部长拉姆斯菲尔德却指示美国海军将目前大部分先进技术全都应用到“福特”级航母首舰福特号上。福特号航母因此而应用了大量新技术和设计,这在美国海军之前舰艇建造中是从未有过的,给美海军带来了非常大的挑战。这些新技术包括新型核反应堆、先进的双波段雷达、电磁弹射系统与先进拦阻装置、保守却有新意的飞行甲板、集成化更高和具有隐身性能的舰岛等。

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但突然大量堆砌这么多新技术、新设备,也就为福特号日后故障不断埋下了隐患。比如一直被美军推崇和吹嘘的“电磁弹射系统”和“先进拦阻系统”,自从在福特号安装后至今,都没能达到其设计指标——即便其刚刚达到“双1000”里程碑,也只是在发射和回收舰载机的“次数”上到达了一个整数而已,并不是已经十分成熟了。而且除了盲目上马大量不成熟的新技术以外,福特号的项目管理也问题多多,没能有效监管资金花销和经费上涨的趋势。再加上美国海军派驻船厂的“军代表”,自身没有对经费监督的能力,导致美国海军无法深入了解船厂建造费用的实际情况,也就无法对未来经费上涨和航母全寿命使用费用进行准确预估。

美国海军或许抛弃“超级航母”

凡此种种,多种因素联合造就了如今“福特”级首舰福特号航母的困境,并且这种困境也在一定程度上被传递到之后的3艘航母建造工程中。这是因为原本应该在之后多艘同级舰上逐步采用的新技术,都被一下子放到了福特号上,导致之后的各舰只能“复制”首舰。这样的建造模式肯定不利于军舰的未来发展,一来会出现福特号航母这样首舰问题一堆,而连累后续舰的问题;二来也不利于成熟的新技术、新设备逐渐应用到后续舰上。

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这样一来,就使得美国海军原本计划因为福特级航母服役期间无需加注燃料、减少维护费用而能节省数百亿美元的美梦,濒临破灭。而这种原本被美国海军高层寄予厚望的“钢铁巨兽”,却一下子将原本已经拙荆见肘的“账本”撕得稀烂!也使得“超级航母”这个原本令美国海军自豪无比的称呼,变得刺耳起来。毕竟“超级航母”虽然拥有者无与伦比的战斗力,但也存在着体积庞大、结构复杂、维护耗时、花销惊人的诸多缺点。

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更重要的是,这种排水量高达10万吨的“超级航母”出动率,在美国海军频繁部署的需求下,已经逐渐无法满足了。“尼米兹”级杜鲁门号航母频繁因为电力故障而无法行动后,就导致正准备进行中期大修的林肯号航母不得不推迟原计划,而顶替杜鲁门号航母执行又一次长期海外部署。这样一直“恶性循环”下去,美国海军恐怕在未来不久会难以维持“11艘航母”的账面数字了——福特号航母也是其中之一。

1艘超级航母=1支中型航母打击群

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所以美国海军计划砍掉不争气、并且逐步变得有些“鸡肋”的“福特”级航母也就不是什么天方夜谭了。毕竟这两年美军已经逐步完成了在“黄蜂”级和“美国”级两栖攻击舰上部署F-35B舰载机的测试,试验了多种F-35B和其他旋翼机的搭配组合,摸索出了针对多种任务类型而进行载机数量搭配的战术模式,建立起了以搭载F-35B和MV-22两栖攻击舰为主的快速打击舰队。测试结果表明,而“美国”号两栖攻击舰在变身“闪电航母”后,就能拥有在甲板上停放15架F-35B、并且在机库中携带11架F-35B的能力,甚至还能额外装载2架MH-60S直升机执行搜救等任务。

福特级航母重大进展:4艘后或被砍,美国海军转造7万吨F-35小航母

而作为替代“超级航母”概念提出来的“闪电航母”概念,主要变动就在于2点:将排水量降低到7万吨中型航母的范畴内;只采用F-35B一种舰载机搭配少量直升机,提升后勤效率。7万吨的排水量或许对用了几十年10万吨左右“巨舰”的美国海军来说,恐怕显得有点“小”,可是如果只搭载本身就具备强大电子对抗能力的F-35B作为舰载机的话,参照英国伊丽莎白女王级航母的搭载量推算,“闪电航母”也能满载36-48架F-35B、外带一些直升机。这样在精简成只用一种舰载机后,备件、弹药、燃油等后勤维护工作量将大大降低,并且效率还会成倍提升——也直接提升了航母战斗力。

福特级航母重大进展:4艘后或被砍,美国海军转造7万吨F-35小航母

可以说这样的“闪电航母”再搭配上1-2艘阿利·伯克级导弹驱逐舰提供舰队区域防空、1艘圣安东尼奥级船坞登陆舰搭载两栖作战力量和1艘攻击核潜艇,就可以组成一个不仅战斗力强大、具备防空反潜能力和部署快速、灵活的新型“闪电航母打击群”。不仅可以迅速弥补美国海军逐渐不保的“11艘航母”硬性编制,还能节省大量资金和时间组建多个“航母打击群”。而组成这样一直“闪电航母打击群”的总体花销,恐怕不会比建造一艘超值严重的“福特”级核动力“超级航母”贵太多!

这个账,恐怕美国海军还是会算的吧!